Los niveles de oxígeno de la Tierra están disminuyendo y los científicos no saben ¿Por qué?

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Un estudio reciente muestra que los niveles de oxígeno de la Tierra siguen disminuyendo, un fenómeno que ha intrigado a los científicos. El estudio, publicado en Science por la Universidad de Princeton por el profesor Daniel Stolper , presenta los datos de medida a partir de pequeñas burbujas de aire atrapadas en el hielo en Groenlandia y la Antártida.

Las burbujas de aire atrapado en el hielo proporciona pistas sobre la composición de la atmósfera en el momento de “deposición” y puede ser analizado para los niveles de paleo-oxígeno. El estudio revela que en los últimos 800.000 años, la cantidad de oxígeno que se encuentra en la atmósfera ha disminuido en un 0,7 por ciento y sigue disminuyendo.

Afortunadamente, el descenso del 0,7 por ciento no es algo que será o ha causado problemas significativos para la vida en la Tierra. Una disminución equivalente en el contenido de oxígeno podría acompañar a un cambio en la elevación del nivel del mar hasta 100 metros sobre el nivel del mar.

¿Por qué están disminuyendo los niveles de oxígeno?

Al igual que con la mayoría de las cosas en la Tierra, los niveles de oxígeno son controlados por sistemas globales complejos que tienden a regular y amortiguar las oscilaciones grandes de la media. Esto presenta una tarea difícil determinar exactamente por qué los niveles de oxígeno han estado disminuyendo desde hace casi un millón de años. Sin embargo, los científicos tienen varias hipótesis para explicar la disminución constante y persistente.

Una posible hipótesis es que un aumento global de las tasas de erosión ha dado lugar a una disminución constante de O2 libre dentro de la atmósfera. En un proceso similar a la oxidación de hierro (donde el hierro se une con el oxígeno durante la oxidación) rocas desgastadas pueden eliminar el oxígeno libre de la atmósfera. En concreto, la pirita, también conocido como oro de los tontos, y el carbono orgánico son buenos receptores para el oxígeno durante la oxidación.

Pero qué causó el aumento de las tasas de erosión globales? La clave se cree que se encuentran en el rápido glacial para períodos interglaciales que dominaron los últimos millones de años. Como se ve en la figura siguiente, la Tierra ha sido testigo de las espectaculares fluctuaciones en la temperatura global del último millón de años. El crecimiento y la retirada de las capas de hielo continentales asociados con ciclos glaciares es un mecanismo muy eficiente y a gran escala para erosionar las montañas. Tenga en cuenta los puntos rojos en el extremo derecho de la figura que representa las temperaturas proyectadas en 2050 y 2100, su significado histórico, y el ritmo sin precedentes de aumento.

Las estimaciones globales de la temperatura promedio de los últimos 540 millones de años.  Tenga en cuenta los cambios en la escala de tiempo a lo largo del eje x (Crédito: Wikipedia.org)

Una hipótesis alternativa está atado en el enfriamiento global promedio visto en los últimos 56 millones de años desde el máximo térmico del Paleoceno-Eoceno ( MTPE). Este período de enfriamiento prolongado ha enfriado los océanos del mundo, lo que les permite mantener más oxígeno disuelto mediante el aumento de la solubilidad. De manera similar a cómo una Coca-Cola se desinfla cuando se calienta más rápido en comparación con el guardado en la nevera, los líquidos pueden contener más gas disuelto cuando más frío. Esto puede haber llevado a cada vez más oxígeno disuelto en los océanos de la Tierra y ser responsable de la disminución gradual de las concentraciones atmosféricas.

Como se puede imaginar, estas dos hipótesis no funcionan en el vacío y están interconectadas con muchos otros sistemas globales de la biodiversidad a la actividad volcánica. Así, la increíblemente difícil tarea de unir las piezas de historia de la Tierra y los procesos que la controlan.

Forbes

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