Observan un ‘anillo de Einstein’ entre dos galaxias

Astrónomos descubrieron que una galaxia distante, vista desde la Tierra con la ayuda de una lente gravitacional, tiene el aspecto de un anillo cósmico. Esto, gracias a las imágenes obtenidas por el Atacama Large Millimeter/submillimeter Array (ALMA) con la mayor resolución lograda a la fecha.

Formado por la alineación fortuita de dos galaxias distantes, este objeto con una estructura de anillo, llamado SDP.81, es el ejemplo perfecto de un objeto sometido a un lente gravitacional, fenómeno conocido como anillo de Einstein y que constituye una rara y peculiar manifestación de la teoría de la relatividad general de Einstein.

Las lentes gravitacionales se producen cuando una galaxia masiva o un cúmulo de galaxias curvan la luz emitida por una galaxia más distante y producen una imagen considerablemente amplificada, pero igualmente distorsionada. En este caso, la galaxia conocida como SDP.81 está tan bien alineada con otra galaxia que cobra el aspecto de un círculo prácticamente completo al ser observada desde la Tierra.

Descubierto por el Herschel Space Observatory, SDP.81 es una galaxia con formación estelar activa que se encuentra a unos 12 mil millones de años luz, que se observa cuando el Universo tenía solo un 15 % de su edad actual. Está siendo magnificada por una galaxia masiva en primer plano, que está comparativamente cerca, a unos 4 mil millones de años luz.

“El fenómeno de la lente gravitacional se usa en la astronomía para estudiar el Universo muy joven y distante debido a que potencia considerablemente nuestros mejores telescopios”, explica Catherine Vlahakis, Deputy Program Scientist de ALMA.

“Con el increíble nivel de detalle en estas nuevas imágenes de ALMA, los astrónomos podrán ensamblar la información contenida en la imagen distorsionada en que vemos un anillo y producir una imagen reconstruida del verdadero aspecto de la galaxia más lejana”, agrega la astrónoma.

Las nuevas imágenes de SDP.81 se obtuvieron en octubre de 2014 en el marco de la Campaña de Línea de Base Larga de ALMA, un programa crucial para probar su capacidad de resolución máxima, la que se alcanza cuando las antenas están separadas por la mayor distancia posible: 15 kilómetros.

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